Dinosaurier bytte fjädrar ofta

Nyupptäckta fossil av fjäderklädda dinosaurier pekar på att de utdöda reptilerna kanske hade en mängd olikartade fjäderdräkter, som överträffar dagens fåglars.

7 maj 2010 av Charles Q. Choi, National Geographic News

Bönder i nordöstra Kina har grävt ut två stycken 125 miljoner år gamla exemplar av dinosaurien Similicaudipteryx, som tillhör den grupp som kallas oviraptorosaurier, och som anses vara fåglarnas förfäder.

Arten beskrevs första gången 2008 som en trolig växtätare med robusta käkar snarlika dem hos andra oviraptorosaurier, men med två ovanligt stora framtänder.

De båda nya fossilen kommer från en ung, ett till två år gammal dinosaurie stor som en duva och en tre till fyra år gammal artfrände stor som en anka.

Fossilet av det yngsta djuret har korta, bandliknande fjädrar. På dess stjärt är fjädrarna cirka fyra centimeter långa, medan en typisk fjäder på dess armar är mindre än två centimeter lång.

Den äldsta dinosaurien har däremot långa vingpennor, med 35 centimeter långa stjärtfjädrar och armfjädrar på omkring 25 centimeter.

Fyndet pekar på att fjäderklädda dinosaurier kan ha genomgått åtskilliga förändringar, medan de växte sig större – vilket avviker från vad man ser hos dagens fåglar, säger Xing Xu vid den kinesiska vetenskapsakademin i Peking, och som är en av personerna bakom undersökningen.

Dinosauries bandliknande fjädrar ”mycket underliga”

Dagens fåglar byter kontinuerligt ut gamla fjädrar mot nya. Fåglar byter dock helt fjädertyp i sin fjäderdräkt bara en gång i livet, och det är när de byter från varma dun till vuxen fjäderdräkt.

Mycket unga dinosaurier anses ha varit täckta av dun, så det nya fyndet antyder att dinosaurier genomgick stadier med minst tre olika fjäderdräkter: från hel dundräkt till en blandning av dun och ”band” till dun och vingpennor.

De långa vingpennorna på den äldsta Similicaudipteryx påminner mycket om dagens fåglars, och de har kanske fungerat som prydnad eller som ett hjälpmedel för att hålla balansen, när dinosaurien sprang.

Den yngsta dinosauriens bandliknande fjädrar påminner en aning om en del specialiserade fjäderdräkter som man i dag ser hos till exempel paradisfåglar. I själva verket är de dock uråldriga fjädrar av en typ som har försvunnit under utvecklingshistorien, och det är ovisst vilken funktion de har haft hos den yngsta dinosaurien.

De gamla fjädrarna har till exempel inte varit till mycket nytta för att hålla värmen, eftersom de är så platta, säger Xing Xu.

Även om ”banden” kanske har fungerat som prydnad, ”utvecklas strukturer som är avsedda för att imponera generellt ganska sent hos dagens djur, när djuret är könsmoget och ska locka partners”, tillägger han. ”Här dyker de upp vid fel tidpunkt – det är mycket underligt.”

De besynnerliga förändringarna hos Similicaudipteryx pekar på att tidiga fåglar och fjäderklädda dinosaurier experimenterade med en mångfald av fjädertyper och sätt att använda dem på, ”som först senare stabiliserads till det enklare system som vi ser hos dagens fåglar”, säger Xing Xu.

”Det här handlar om mycket, mycket märkliga strukturer i fjädrarnas historia.”

De fjäderklädda dinosaurierna har beskrivits i förra veckans nummer av tidskriften Nature.

Läs också

Kanske är du intresserad av...