Jättelik dinosaurie hittad

Långhalsad jätte hade ömtåligt kranium och väldigt små tänder

5 mars 2010 av Christine Dell’Amore, National Geographic News

Fyra kranier från en jättelik, nyfunnen art av växtätande dinosaurier kan ge forskare nya kunskaper om de största djur som någonsin har gått på jorden. Det avslöjar en undersökning som denna vecka publicerades i tidskriften Naturwissenschaften.

De 105 miljoner år gamla kranierna från Abydosaurus mcintoshi hittades från slutet av 1990-talet till 2003 i ett sandstensbrott i östra delen av Utahs Dinosaur National Monument i USA. Även om platsen är känd som ett eldorado för fossil, är de nyligen utgrävda kranierna extremt ovanliga, säger paleontologer.

Det beror på att den nyfunna arten – som ingår i en grupp av uråldriga, fyrbenta växtätare som kallas sauropoder – hade lång hals med ett väldigt litet och fint huvud, som bröts ned strax efter döden.

Eftersom kranier från sauropoder är så sällsynta ”föreställer jag mig hjordar av dessa sauropoder, som alla har fått huvudet avkapat”, säger Brooks Britt, som är paleontolog vid Brigham Young University i USA och en av männen bakom undersökningen. ”Vi vet så lite om deras kranier. Nu har vi plötsligt fyra på en gång.”

De nyupptäckta kranierna har tillhört halvvuxna dinosaurier, som varit omkring åtta meter långa, och vars skelett är välbevarade tack vare att dinosaurierna snabbt begravdes i sand och lera. Om djuren hade levt vidare, kunde de som vuxna ha uppnått en storlek på omkring 15 meter.

Man vet inte hur de fyra dinosaurierna dog, påpekar Brooks Britt. Sannolikt hade dock djuren klumpat ihop sig i en liten dal, möjligen i närheten av ett vattendrag.

Forskarlaget har planer på att närstudera vartenda ben i de ”gåtfulla” kranierna för att hitta fler fingervisningar om djurens död – ”i stället for CSI i New York (amerikansk tv-serie) är detta CSI i mitten av krita”, säger han skämtsamt.

Nya dinosaurier hade små, fina tänder

Det mest förbluffande med fynden, påpekar Brooks Britt, är att kranierna från Abydosaurus är väldigt lika kranierna från artens närmaste släkting, den gigantiska Brachiosaurus, som levde 45 miljoner år tidigare.

Även om kranierna från de båda arterna är nästan identiska, har Abydosaurus till skillnad från sin släkting anmärkningsvärt små tänder. En typisk tand från Brachiosaurus är tjock som en människas tumme, medan en tand från den nyupptäckta dinosaurien är smalare än ett lillfinger.

De små tänderna är ett mysterium, men Brooks Britt och hans kollegor har två teorier: på grund av kraftigt slitage kan dinosaurierna ha bytt ut sina tänder frekvent, och det kostar mindre mängder dyrbar kroppsenergi att ersätta små tänder.

Samtidigt har den reducerade tandstorleken gjort att bjässarna fått plats för fler tänder i munnen. Det har ökat den relativa mängden emalj, som var livsviktig, när sauropoderna skrapade eller bet av växtmaterial och därefter svalde det helt.

Dessa upptäckter är troligen bara början på vad Abydosaurus kommer att avslöja. Artens latinska namn är inspirerat av den grekiska forntidsstaden Abydos, där huvudet och halsen från Osiris, den egyptiske guden för liv, död och fruktbarhet enligt myten ska ha begravits.

”Det ger oss en helt ny syn på dinosaurier.”

Läs också

Kanske är du intresserad av...