Monsterkanin hittad på ö i Medelhavet

Några jättelika fossil upptäckta i Spanien härrör från den största kända kaninrasen – en "strandraggare", som enligt experter inte kunde hoppa och hade korta öron.

25 mars 2011 av Christine Dell'Amore, National Geographic News

Ett forskarlag som arbetar på den spanska ön Menorca har precis publicerat fyndet av jordens största kända kaninras, en besynnerligt o-kaninlik jätte, som har fått namnet Nuralagus rex; "Menorcas kaninkung".

Den tolv kilo tunga arten var omkring sex gånger större än den vanliga europeiska kaninen, som finns på de flesta kontinenter, visar en analys av flera ben. Jättelika kaninfossil på Menorca är inget nytt för undersökningens ledare, Josep Quintana, även om det tog lite tid innan det gick upp för honom vilket stort fynd han faktiskt hade gjort.

"När jag fann det första benet var jag 19 år gammal, och jag visste inte varifrån benet kom. Jag trodde att det var ett ben från den menorkinska jättesköldpaddan!", säger Josep Quintana, som är paleontolog på Institut Català de Palentologia i Barcelona.

Kanin med märkligt utseende

Djuret, som levde för mellan tre och fem miljoner år sedan, hade flera märkliga drag, som man enligt undersökningen aldrig tidigare sett hos kaniner, varken levande eller utdöda.

Ett sådant drag är jättekaninens "korta och stela" ryggrad, som innebar att den inte kunde hoppa som en kanin. De relativt små sinnesrelaterade områdena på djurets kranium tyder på att det hade små ögon och korta öron; tvärt emot dagens kaninöron.

"Jag tror att N. rex har varit en ganska klumpig kanin, när den gick omkring", säger Josep Quintana. "Föreställ dig en bäver uppe på land."

Trots sina avvikelser har N. rex på kraniet och tänder många drag som man hittar hos kaniner; vilket betyder att det ”inte är någon tvekan om” att det är en kanin, säger Brian Kraatz, som är expert på kaninevolution vid Western University of Health Sciences i Kalifornien i USA.

"Även om det är stort, är det faktiskt ett ganska typiskt kaninhuvud, som sitter på en atypisk kaninkropp", säger Brian Kraatz, som inte har deltagit i undersökningen.

Var jättekaninen en tidig "strandraggare"?

Den nyupptäckta kaninens "kompakta, stridsvagnslika" utseende och lustiga anatomi har kanske uppkommit till följd av dess avslappnade livsstil, tillägger Brian Kraatz.

Jättekaninen hade sålunda inga naturliga fiender på Menorca; en lyx som gjorde att arten kunde utvecklas till att bli större och mer stillasittande, säger han. Dagens kaniner är små, livliga och har bra syn för att undvika rovdjur.

"Den var troligen på en evolutionsmässig badsemester", säger Brian Kraatz, som en "strandraggare på en ö".

Men även om den gigantiska kaninen "inte hade så många problem och bekymmer", säger Brian Kraatz, "blev den för maklig, och det slutade med att den dog ut".

Undersökningen av det nya, jättelika kaninfossilen står beskriven i marsnumret av tidskriften Journal of Vertebrate Paleontology.

Läs också

Kanske är du intresserad av...