Nytt nummer: Ebola försvinner inte – det gömmer sig

Något av det gåtfullaste med ebolavirus är att det kan försvinna i åratal. Så var gömmer det sig? I National Geographic nummer 10/2015 utreder vi alla nya spår efter det dödliga viruset och får hjälp av världens ledande virusexperter.

19 oktober 2015

Källan till ebola är okänd

Om du har hört att fruktätande fladdermöss (flygande hundar) är källan till ebolavirus, så beror det på att antaganden förväxlats med fakta. Ebola har aldrig spårats till sin källa i naturen. Hur nära är då forskarna att hitta dråparvirusets primära värd, och vad vet vi egentligen om ebola?

Första människan smittades 1976

Det första registrerade ebolautbrottet inträffade 1976 i dåvarande Zaire, nu Kongo-Kinshasa. Sedan dess har ebolautbrotten varit av relativt sporadisk karaktär. På 17 år från 1977–94 inträffade inte ett enda bekräftat dödsfall till följd av ebolasmitta.

Ebola har upp till 90 procents dödlighet

Vi skulle ha vetat om ifall det hade cirkulerat bland människor under den perioden, för vi talar inte om lite feber och snuva.

Ebola är en sjukdom med extremt hög dödlighet – i vissa fall upp till 90 procent. Än så länge finns det inget förebyggande vaccin eller någon behandling, när sjukdomen brutit ut.

Ebola är ett zoonotiskt virus

En del virus har sin huvudsakliga hemvist i djur och smittar endast ibland människor. De kallas zoonoser och ett sådant virus är ebola. Den organism som är zoologens primära värd är en individ, i vilken virus kan existera under längre tid, ofta utan att ge värden några symptom. Gula febern är till exempel ett zoonotiskt virus, vars primära värd är apor.

Än så länge har alla försök att hitta ebolavirusets primära värd varit förgäves. Vi vet att det inte kan vara apor, för de drabbas precis som människor av dödliga utbrott.

Kan det vara flygande hundar?

Flygande hundar kan mycket väl vara värdar, säger virusexperten Jens Kuhn, men allt tyder på att det är mer komplicerat än så.

På nästan 40 år har det inträffat endast 20–25 ebolautbrott, som nästan alla har kunnat spåras till en enskild person, som smittats i naturen.

Utöver det har viruset haft en anmärkningsvärd genomstabilitet under ett stort antal år. Det förändrades inte mycket, innan antalet smittade i Västafrika började bli så stort att viruset fick många fler möjligheter att mutera.

Denna stabilitet speglar kanske ”en flaskhals någonstans”, säger Jens Kuhn. Den ser till att viruset finns i bara små mängder, samt att den genetiska diversiteten är liten.

Kan ebola ha två värdar?

En möjlig flaskhals skulle kunna utgöras av ett system med två värdar: ett däggdjur som en fladdermusart, som smittas endast periodiskt, när den blir stucken av en viss insekt eller fästing eller annat djur, som kanske är relativt sällsynt eller finns bara i ett litet geografiskt område, och som är den ultimata virusvärden.

Det är vad Jens Kuhn skulle satsa på, om han skulle få ett stort forskningsanslag öronmärkt åt sökandet efter ebolavärden: ”Jag skulle koncentrera mig på insekter och andra leddjur”, säger han.

Hittills har han inte fått något sådant anslag, och det har ingen annan heller. Mycket står dock på spel. Ebola har nästan 10000 dödsoffer på sitt samvete, och sökandet fortsättter.

Läs hela historien i National Geographic nummer 10/2015

Följ med National Geographics uppsökande journalister till Västafrika – som har varit centrum för de senaste allvarliga ebolautbrotten, som inleddes 2014 – och få en spännande vetenskaplig introduktion till ebolas hemligheter i en artikel som illustrerats fantastiskt av National Geographic-fotografen Pete Muller.

Läs också i National Geographic nummer 10/2015:

  • Ett uppseendeväckande fossilfynd i Sydafrika skakar människans stamträd.

  • På Kanadas öde västkust lever några väldigt speciella vargar.

  • Om man ger sig ut på vandring i Laponia, ska man inte räkna med att kunna ringa efter hjälp.

Prenumerera och spara pengar

Om du vill ha ännu mer National Geographic, kan du spara pengar genom att utnyttja något av våra förmånliga prenumerationserbjudanden. Få till exempel 3 nummer och din helt egen fjärrstyrda minidrönare för 99:50 kronor här. Du sparar 509:35 kronor.

Prenumeration + Actionkamera >>

Läs också

Kanske är du intresserad av...