Kepler 452b: Den nyupptäckta planeten

Det nyupptäckta klotet, Kepler 452b, som NASA:s skickliga planetjägare har upptäckt, är den mest jordlika planeten man hittat hittills. Den är lite större än jorden och har en yta som eventuellt kan innehålla både vatten och liv.

27 juli 2015 av Nadia Drake/National Geographic

I en ljusstrimma från en avlägsen stjärna har NASA:s skickliga planetjägare hittat ett avtryck av ett nytt jordklot. Eller snarare den mest jordlika av de planeter som Kepler-uppdraget hittills har påträffat.

”Det är det närmaste vi kommer en annan plats, som någon kanske kallar sitt hem”, sade Jon Jenkins från NASA:s Ames-forskningscenter i torsdags på en presskonferens, där beskedet om planetfyndet och en lovande lista på 500 andra möjliga planeter offentliggjordes.

Kepler 452b är 60 procent större än jorden

Planeten, som har fått namnet Kepler 452b, kretsar runt en sex miljarder år gammal stjärna som påminner om solen, och befinner sig 1?400 ljusår från jorden. Kepler 452b är omkring 60 procent större än jorden och upp till fem gånger så tung. Ett varv runt stjärnan tar 385 dagar. Därmed befinner den sig i ett gynnsamt område, där temperaturerna är idealiska för att vatten ska kunna existera i flytande form på dess yta.

Man vet ännu inte med säkerhet vad Kepler 452b består av, men forskarna uppskattar att det finns 50 procents chans för att den har en bergig yta. Om så är fallet ”förväntar vi oss också att den har en tjockare atmosfär och ett skyddande molntäcke. Dessutom har planeten med största sannolikhet fortfarande mycket aktiva vulkaner”, säger Jon Jenkins.

NASA:s Kepler-uppdrag har fotograferat en nära släkting till jorden: En planet som bara är 60 procent större än jorden och kretsar i den beboeliga zonen kring en solliknande stjärna.

En himmel full av planeter

Syftet med Kepler-rymdsonden, som skickades upp 2009, är att bestämma förekomsten av jordlika planeter i galaxen Vintergatan. I fyra år har Kepler haft sitt teleskop riktat mot en del av en stjärnfylld himmel direkt ovanför det galaktiska planet. Där övervakar den konstant 150?000 stjärnor för att avslöja de små glimtar eller ljusstrålar som framkommer när en avlägsen planet för ett ögonblick skuggar stjärnans yta.

Med den nya listan över 500 kandidater som offentliggjordes i torsdags hamnar Keplers katalog över möjliga planeter till 4?696. Tolv av dem är mindre än två jorddiameter och nio kretsar runt stjärnor som liknar solen när det gäller storlek och temperatur. Över 1?000 Kepler-planeter har bekräftats – och det är bara på ett jättelitet utsnitt av himlen.

”När jag växte upp och tittade upp mot stjärnorna var frågan om det fanns planeter kring stjärnorna”, säger John Grunsfeld från NASA:s ledning. ”Vi har ett tydligt svar. De flesta stjärnor du ser på natthimlen är omgivna av solsystem.”

Men de första spåren av äkta jordsläktingar – jordlika planeter som kretsar runt solliknande stjärnor på avstånd som möjliggör liv – började dyka upp först i fjol. Nu har vi mer än bara spår.

”Jag tror att 452b för oss betydligt närmare upptäckten av en verklig motsvarighet till jorden och solen”, säger Natalie Batalha från NASA:s Ames-forskningscenter i Kalifornien. ”Kepler 452b är den som har kommit närmast.”

NASA på jakt efter jordklot

Uppdraget har från början varit att ta reda på hur vanliga jordlika klot är. Frågan har enorm betydelse för i vilken utsträckning universum kan tänkas hysa liv, som vi känner det. Men frågan har visat sig vara svårt att besvara. Stjärnorna i Keplers synfält blinkade mer än förväntat, vilket gjorde det svårare att urskilja planetavtryck i glimtarna. Och 2013 drabbades rymdsonden Kepler av ett instrumentfel och kunde inte fortsätta sitt oavbrutna betraktande av stjärnorna.

Nu börjar de möjliga jordkloten äntligen dyka upp. Och för varje gång en planet bekräftas kan forskarna justera sin uppskattning av hur vanligt förekommande jordkloten är – en siffra som är helt avgörande för planeringen av framtida uppdrag som ska söka efter tecken på liv på planeterna.

Tills vidare, säger Natalie Batalha, ser det ut som om mellan 15 och 25 procent av stjärnorna kan vara värdar för ett jordlikt klot.” Men vi vet inte hur många platser som kan visa sig hysa liv”, säger hon. ”Det är en sak att veta något om mängden av planeter i den beboeliga zonen. Det är en helt annan sak att veta hur många av dem som är levande klot.”

Och medan Kepler-forskarna fortsätter med att närstudera sin planetkatalog kommer fler viktiga planeter att dyka upp.

”Det kommer att finnas många fler”, säger Jeffrey Coughlin från SETI-institutet, som forskar i liv i universum. ”Jag förväntar mig en strid ström av upptäckter under kommande årtionden.”

Läs också

Kanske är du intresserad av...