Ny jordliknande planet upptäckt?

En främmande värld 36 ljusår bort är kanske en av de mest jordliknande man hittat hittills — om den har tillräckligt med moln, säger en ny undersökning.

1 september 2011 av Rachel Kaufman, National Geographic News

En ny planet, som har fått det inte särskilt poetiska namnet HD85512b, har upptäckts i omloppsbana runt en orange dvärgstjärna i stjärnbilden Vela.

Astronomer upptäckte planeten med hjälp av European Southern Observatorys instrument HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher) i Chile.

När man jagar nya planeter kan man använda denna radialhastighetsteknik för att spana efter ”flimmer” i stjärnors ljus, som kan indikera gravitationell påverkan från kretsande klot.

3,6 gånger tyngre än jorden

Uppgifterna från HARPS visar att planeten har 3,6 gånger jordens massa, och att det nya klotet kretsar runt sin värdstjärna på ett avstånd som ger optimala möjligheter att hitta vatten i flytande form på planetens yta – en omständighet som forskare anser är avgörande för förekomsten av liv, som vi känner det.

”Avståndet är helt rätt om man vill hitta flytande vatten”, säger undersökningens ledare, Lisa Kaltenegger från Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics i USA och Max Planck-institutet för astronomi i Tyskland.

”Om man skalar ned den till vårt system, är den lite längre ut än Venus är i förhållande till vår sol.” På det avståndet tar planeten förmodligen emot lite mer solenergi från sin stjärna än jorden tar emot från solen.

Lisa Kaltenegger och hennes kollegor har dock räknat ut att ett molntäcke på minst 50 procent reflekterar ut tillräckligt mycket energi i rymden för att förhindra överhettning.

Jorden har i genomsnitt ett molntäcke på 60 procent, så en delvis molnig himmel på HD85512b är ”inte uteslutet”, säger hon.

Moln av vattenånga förutsätter dock förekomsten av en atmosfär som påminner om jordens, och med befintliga instrument kan det inte mätas på så avlägsna planeter.

Modeller för planetbildning säger att planeter med över tio gånger jordens massa har atmosfärer med en tyngdvikt på väte och helium, säger Lisa Kaltenegger. Mindre tunga världar, däribland HD85512b, har snarare en jordliknande atmosfär, som mest består av kväve och syre.

Ny värld ”en stark kandidat” med avseende på beboelighet

Den nyupptäckta planeten är bara det andra steniga klotet utanför vårt solsystem som man med säkerhet vet befinner sig i sin stjärnas beboeliga zon — det område omkring en stjärna som inte är för varmt och inte för kallt för vatten i flytande form.

Den andra kandidaten, planeten Gliese 581d, upptäcktes också med hjälp av HARPS. Denna värld ligger i den kalla utkanten av sin stjärnas beboeliga zon.

En annan lovande planet, Gliese 581g, upptäcktes 2010 och utsågs till den hittills mest jordliknande planeten. Dess status är emellertid omdiskuterad, och en del experter anser att hela planeten i själva verket är ett datorfel.

Manfred Cuntz, som leder astronomiprogrammet vid University of Texas i USA, påpekar att vi behöver mer information, innan någon kan börja överväga om rymdvarelser går omkring på den nyupptäckta planeten.

”Det är inte deras fel att det för närvarande inte finns mer information [om planetens atmosfär]”, säger Manfred Cuntz om forskarlaget. ”Den liknar i princip en stark kandidat.”

Förutom storlek och position är det två andra saker som talar för att HD85512b möjligen kan hysa liv, säger Manfred Cuntz.

Planetens bana är nästan cirkelformad, vilket bör ge ett stabilt klimat, och dess värdstjärna, HD85512, är äldre och därför mindre aktiv än vår sol, vilket minskar sannolikheten för elektromagnetiska stormar, som kan skada planetens atmosfär.

Inte nog med det, systemets ålder på 5,6 miljarder år ”ger i princip liv en möjlighet att uppstå och utvecklas”, säger han. Som jämförelse kan nämnas att vårt eget solsystem tros vara omkring 4,6 miljarder år gammalt.

Nytt klot ett bra ställe att utöva yoga?

Med de nuvarande möjligheterna för rymdfart är det inte sannolikt att människor inom en överskådlig framtid kommer att kunna besöka HD85512b.

Om vi kunde, skulle det nyupptäckta klotet nog framstå som en ganska främmande värld: fuktig, varm och med en tyngdkraft på 1,4 gånger jordens, säger Lisa Kaltenegger.

Å andra sidan skulle ”varm yoga kanske vara något man inte behövde betala för där”, skämtar hon.

Undersökningen av HD85512b kommer att publiceras på webbplatsen arXiv.org och har godkänts för publicering i tidskriften Astronomy and Astrophysics.

Läs också

Kanske är du intresserad av...