Elon Musk drömmer om Mars

Tesla-miljardären Elon Musk har en vision, en vision om att kolonisera Mars. Eftersom han trampar på gasen, när andra flyttar foten till bromsen, är människan närmare än någonsin att sätta fötterna på den röda planeten.

11 november 2016 av National Geographic / Jakob Priess

Alla verkar vara överens om en sak:

Om mänskligheten har en enda viktig

destination i rymden, så är det Mars.

Uppfinnaren, ingenjören och miljardären bakom företag som elbilspionjären Tesla Motors och nätbetalningssystemet Paypal är känd för att ha sagt att han vill dö på Mars, fast inte under landningen.

En teknik som kanske kan bidra till att förhindra en sådan olycka klarade ett avgörande test en natt i december i fjol, då en raket av typen Falcon 9, konstruerad av Elon Musks rymdtransportföretag SpaceX, skickades upp från Cape Canaveral i Florida i USA med elva kommunikationssatelliter ombord.

Bara några minuter efter uppskjutningen kopplades startraketen loss från själva raketen, liksom tusentals använda startraketer har gjort sedan rymdålderns början. Normalt brinner de upp i atmosfären, varpå resterna faller ned i havet. Den här startraketen var dock inte uttjänt.

I stället för att falla antändes motorn igen, bromsade startraketen under nedstigningen och lotsade den till en landningsplattform. Man kan säga att den backade ned. Från jorden såg det ut som om en inspelning av uppskjutningen spolades tillbaka.

Raketlandning banar väg till den röda planeten

I kontrollcentralen på Cape Canaveral och i SpaceX expeditionscentral i Hawthorne i Kalifornien följde hundratals unga ingenjörer under andlös tystnad det lysande klotet på bildskärmarna. Elon Musk rusade ut för att se händelsen med egna ögon. Några sekunder senare hördes en illavarslande knall.

Ingen har någonsin tidigare lyckats få ned en startraket säkert på marken från en farkost på väg upp i omloppsbana runt jorden. De första gångerna SpaceX försökte sig på det exploderade raketen.

Knallen visade sig dock vara startraketen som sprängde ljudvallen på sin väg ned genom atmosfären.

I stället för att falla ned i havet vänder startraketen om och avfyrar sina motorer ytterligare två gånger för att bromsa och styra den till en mjuk landning på en plattform. /SpaceX

Den nådde Elon Musks öron just när startraketen landade hur mjukt och fint som helst. Äntligen hade man lyckats!

Människan ska bebo Mars

SpaceX har nått en milstolpe i utvecklingen av återanvändbara raketer och Elon Musk räknar med att tekniken ska få ned uppsändningskostnaderna till en hundradel av dagens. Det ger SpaceX en konkurrensfördel när satelliter och förnödenheter ska skickas till den internationella rymdstationen ISS.

Det har dock inte varit det främsta syftet för Elon Musk. Som han sa på en presskonferens samma kväll var den första mjuka landningen med en startraket "ett viktigt steg på vägen till att grunda en stad på Mars".

Det Elon Musk vill göra är inte bara att landa på Mars så som Apolloastronauterna landade på månen. Han vill starta en ny civilisation på Mars innan en katastrof av något slag, kanske självförvållad, utrotar oss här på jorden.

>> Julklappen som inte glöms bort – lägg National Geographic under julgranen

Anställda på SpaceX i Hawthorne går ofta klädda i en T-shirt med texten ”Ockupera Mars” och runt hörnet från Elon Musks enkla skrivbord hänger två bilder av Mars. Den ena visar den röda, torra planeten som den ser ut i dag, medan den andra visar en blå planet som ”terraformats” av ingenjörer och som har hav och floder.

Elon Musk tänker sig att man ska kolonisera Mars med en flotta av interplanetära rymdfarkoster med hundra kolonisatörer i varje – som fartyget Mayflower, som år 1620 förde de hundra första kolonisatörerna från England till Amerika – fast till det något dyrare kojpriset av över en miljon kronor, i alla fall till en början.

Världens största bemannade rymdfarkost

SpaceX, som grundades år 2002, har ännu inte sänt upp några människor i rymden, men det hoppas företaget kunna ändra på nästa år, då man planerar att föra astronauter från NASA till ISS med en raket av typen Falcon 9.

SpaceX har arbetat med att konstruera en större raket, Falcon Heavy, men inte ens den är stor nog för att kunna transportera människor till Mars.

I september i år avslöjade Elon Musk sina planer på att bygga ett så kallat interplanetariskt transportsystem (ITS), bestående av ett uppsändningssystem i flera steg med en återanvändbar startraket, som ska bli mycket större än Falcon Heavy.

Här lyfter en Falcon 9-raket från Cape Canaveral i Florida för att leverera förnödenheter till ISS. Efter ett par minuter lossas startraketen från det andra steget, som fortsätter upp i omloppsbana. Hela förloppet har fångats med lång exponeringstid. Den raka ljusstrimman till höger är startraketens landning. /Michael Seeley

Tillsammans blir den bemannade farkosten och startraketen 122 meter hög, den största någonsin. Enligt Elon Musk ska startraketen sända farkosten i omloppsbana runt jorden med bara lite eller inget bränsle alls ombord. Sedan ska ITS:s startraket återvända till jorden, föra med sig en bränsletank till rymdfarkosten och fylla tanken. Därefter ska farkostens raketmotorer antändas och sätta kurs mot den röda planeten.

Elon Musk tänker sig att resan ska ta cirka 80 dagar och att det ska finnas biografer, föreläsningssalar och restauranger till de cirka hundra passagerarna ombord.

Fotspår på Mars före år 2026

Det ska inte heller bara vara en enkelbiljett. SpaceX har även planer på att bygga en soldriven fabrik på Mars, som ska använda koldioxid och is i luften och marken på planeten för att utvinna metan och syre, det bränsle som startraketen behöver för hemfärden.

SpaceX har inte presenterat några planer på att utveckla de tekniker som krävs för att hålla människor friska och vid liv, vare sig under den långa resan eller när de väl landat på Mars. Trots det sade Elon Musk att SpaceX siktar på att sända de första astronauterna till Mars inom tio år.

"De kommer att bli berömda och allt det där," säger Elon Musk. "Men det som verkligen spelar någon roll i ett större, historiskt sammanhang är att vi kan sända dit ett stort antal människor – tiotusen eller till och med hundratusen, och på sikt miljontals ton last"

Det är därför återanvändbara raketer är så viktiga, menar han

NASA drunknar i Mars-aspiranter

Även NASA, som 1969 tog människor till månen och som började utforska Mars med robotsonder ännu tidigare än så, planerar att sända astronauter till Mars, men inte förrän på 2030-talet och då bara i omloppsbana.

Den farliga och stora prestationen att landa en större farkost på Mars yta är ett långsiktigt mål som NASA inte tror kan uppnås förrän längre fram i tiden. NASA talar inte ens om städer på Mars.

Alla verkar dock vara överens om en sak: Har mänskligheten en framtida stor destination i rymden, så är det Mars. Det finns dock olika åsikter om hur svårt det kommer att bli att ta sig dit.

>> Prenumerera på vårt nyhetsbrev så missar du inte de kommande delarna av historien

Astronauten John Grunsfeld, som nu gått i pension från sin position som vetenskaplig chef för NASA, minns att han 1992 fick veta att han ingick i den grupp astronauter som en dag skulle resa till Mars. I år, delvis tack vare boken och filmen The Martian, fick NASA 18 300 ansökningar till nästa års astronautklass, där högst 14 personer tas in.

John Grunsfeld vill fortfarande att människor ska resa till Mars, men han står fast vid det råd som han för ett par år sedan gav NASA-chefen och astronauten Charles Bolden om de nya rekryterna: "Säg inte åt dem att de kommer att resa till Mars, för det är orealistiskt. De kommer att vara 60–70 år vid det laget."

FÖLJ MED PÅ NATIONAL GEOGRAPHIC CHANNEL

Söndagen den 13 november har National Geographic Channel premiär på jättesatsningen MARS – en tv-serie i sex avsnitt av mästarregissören Ron Howard.Missa inte den episka berättelsen om vår röda granne med den mytiska historien.>> Se mer på National Geographic Channel

Läs också

Kanske är du intresserad av...