Gigantiskt rymdteleskop ska visa oss E.T. i HD

Nya studier kan bana väg för konstruktionen av ett jättelikt rymdteleskop, kapabelt att ta bilder hela fem gånger skarpare än Hubbleteleskopets. Ett tekniskt tigersprång, som kan öka möjligheterna i vårt sökande efter utomjordiskt liv.

10 augusti 2015 av Michael D. Lemonick

Ny generation av rymdteleskop

Medan Hubbleteleskopet efter drygt 30 år på jobbet närmar sig pensionsåldern, är nästa generation i form av James Webb-teleskopet klar 2018.

Redan nu tittar man dock ännu längre fram. High Definition Space Telescope, eller HDST, som det nya högupplösliga superteleskopet kallas, kan kanske börja skanna av rymden från omkring år 2030. HDST ska placeras drygt 1,6 miljoner kilometer från jorden. Med 54 individuella speglar får det en total yta 25 gånger större än Hubbles. Ju större spegel, desto bättre upplösning.

Astronomernas nya verktyg förväntas söka inte enbart efter jordliknande planeter med möjligt liv utan även avslöja hemligheter om avlägsna galaxer och vårt eget solsystem. Bilderna får enligt experterna Hubbles att blekna i jämförelse.

Marc Postman från Space Telescope Science Institute, som sitter i kommittén bakom de nya planerna, säger att NASA gav grönt ljus till att tänka stort. Riktig stort.

Det är förståeligt med tanke på att varje steg i utvecklingen av teleskop har lett till upptäckter som ingen kunnat förutse.

Så hittar teleskopet liv i rymden

I jakten på jordliknande planeter ska teleskopet inte bara kunna se de extremt avlägsna himlakropparna. Planeterna ska även kunna skiljas från stjärnor i närheten.

HDST ska kunna blockera ljuset från en planets egen stjärna, som i likhet med vår egen sol är flera miljoner gånger kraftigare än det ljus som reflekteras från planeten. För det ändamålet utrustas teleskopet med en så kallad koronagraf: ett filter som blockerar ljuset från stjärnan. Ungefär som att skugga solen med en hand, när man till exempel tittar på ett flygplan i luften.

Bilderna från HDST kommer samtidigt att kunna avslöja förekomsten av syre i en planets atmosfär, medan utforskningen av galaxers utveckling underlättas av teleskopets ultravioletta syn.

Experterna tror att HDST kan hitta tiotals jordliknande planeter inom ett avstånd av 100 ljusår från jorden. Antalet är enligt astronomerna nödvändigt, för i jakten på liv i rymden kommer långtifrån alla planeter att vara ”bebodda”.

Bilderna blir dyra

Projekt i denna storleksordning är dyra och överskrider lätt sin budget. Rymdteleskopet Webb kostade i slutänden drygt 35 miljarder kronor, tio gånger mer än planerat.

Därför är personerna bakom HDST väldigt försiktiga med att sätta en prislapp på det eventuella superteleskopet. Erfarenheterna från Webb kan dock utan tvekan bli användbara, eftersom flera av de helt nyutvecklade teknikerna säkert kan överföras till HDST.

Kommittémedlemmen Julianne Dalcanton vid University of Washington säger att de faktiskt inte ens har gjort en budget, eftersom gruppen inte vill lova mer än de kan hålla. ”Det är i det närmaste omöjligt att sätta siffror på projektet, eftersom vi ännu inte känner till alla detaljer”, säger hon.

Dalcanton är dock optimistisk. ”Jag hoppas verkligen att jag en dag får möjlighet att använda teleskopet. För det blir fantastiskt.”

Läs också

Kanske är du intresserad av...