Orm anföll dinosaurie

Jägaren och den jagade blev fastfrusna i tiden i det avgörande ögonblicket – första fossila beviset

En förhistorisk orm hotar en nykläckt dinosaurie i denna rekonstruktion i full storlek av fossil som grävts ut i Indien
Foto ställt till förfogande av Ximena Erickson och Bonnie Miljour; skulptur av Tyler Keillor
En förhistorisk orm hotar en nykläckt dinosaurie i denna rekonstruktion i full storlek av fossil som grävts ut i Indien

En fossil orm och en sauropod, som begravits tillsammans i själva angreppsögonblicket, är det första konkreta beviset för att förhistoriska ormar åt dinosaurier, visar en ny undersökning.

Det välbevarade dinosaurieboet har hittats i Indien och innehåller åtskilliga fossil: en nästan intakt orm, en nykläckt dinosaurie och två okläckta ägg –allt till synes delar av en nervpirrande historia.

En stormig dag för 67 miljoner år sedan har den 3,5 meter långa ormen antagligen ringlat ned i det obevakade dinosaurieboet. Där tror forskarna att ormen har fått syn på den 50 centimeter långa dinosaurien, som kämpade för att komma ur ur sitt skal.

Ormen rullade ihop sig bredvid den nyfödda och skulle precis attackera, då ett kraftigt skyfall troligen skickade ut en ström av lera ur en närbelägen kanal. Därmed begravdes både orm och byte, fastslår den nya undersökningen, som publiceras i denna veckas utgåva av tidskriften PLoS Biology.

Första fossila beviset för att ormar har ätit dinosaurier

Ormens avbrutna måltid ger en sällsynt inblick i förhistoriska ormars matvanor och de faror som nyfödda dinosaurier var utsatta för, säger Jeffrey Wilson, som är paleontolog vid University of Michigan i USA och har medverkat i undersökningen.

”Faktum är att det är ett av de mycket få exempel vi har av annat än en dinosaurie som äter en annan dinosaurie”, säger Jeffrey Wilson, vars arbete delvis finansieras av ett stipendium från National Geographic Societys kommitté för forskning och upptäckter. (National Geographic Society äger National Geographic News).

Forskare har länge vetat att vissa dinosaurier var äggtjuvar, och nyare fossila bevis tyder på att däggdjur också hade unga dinosaurier på menyn.

Det har även antagits att ormar åt dinosaurier, men hittills har det inte funnits några bevis för det.

”Livet har varit hårt, om man var en saftig, liten dinosaurie”, säger Jeffrey Wilson.

Dinosaurieätare var en ödleliknande orm

Nutida ormar med stora gap såsom boaormar och anakondor kan ta stora byten, eftersom deras käkleder sitter långt bak i förhållande till deras kranier, vilket gör att de kan spärra upp munnen stort.

Den nya arten av förhistoriska ormar har dock ett mindre gap, nästan som en ödlas. Ormens käkleder satt inte längre bak än baksidan av själva kraniet – och det har gett den namnet Sanejeh indicus eller ”den indiska med det förhistoriska gapet”.

Även utan jättekäkar har Sanejeh dock ”kunnat sluka stora saker” – som babydinosaurier – helt enkelt för att ormen var stor i sig, säger Jeffrey Wilson.

”Om ormen hade utvecklat den käkapparat som dagens ormar har, skulle den ha varit kapabel att ta ännu större saker”, säger han.

Sanejeh hade anpassat sig på en avgörande punkt, som finns även hos vår tids ormar: en överkäke som kan röras oberoende av underkäken.

Denna käkstruktur har även gjort att Sanejeh kunnat lirka sig från sida till sida in över ett kämpande byte med munnen först – en rörelse som alla som har försökt komma i ett par tajta byxor känner till. Kanske kunde ormen även öppna dinosaurieägg för att komma åt de nyfödda.

Dagens ormar angriper dock för det mesta inte sådant som inte rör sig, och forskarna anser att förhistoriska ormar hade ett liknande beteende. Därför är det sannolikt att dinosaurieungen hade kläckts, innan ormen attackerade.

Växte dinosaurieungar ifrån angripande ormar?

På grund av det förmodade offrets låga ålder har forskarlaget inte kunnat bestämma dinosauriens art. De vet dock att det är en sauropod – en jättelik, långhalsad växtätare. Men vilket slags?

Tidigare fossilfynd indikerar att titanosaurier – sauropoder som blev 20 meter eller mer – levde i området omkring boet, och det gör att forskarna gissar att den nykläckta ungen också är en titanosaurie.

Fossilen av Sanejeh och dess förmodade byte hittades 1984 i Gujaratprovinsen i västra Indien. Efter att det av misstag noterades att fossilfyndet innehöll enbart en nyfödd sauropod, delades det upp i flera delar, innan det år 2004 slutligen sattes ihop igen och skickades för undersökning till University of Michigan.

För att inte ätas upp av ormar och andra rovdjur växte sauropoder sannolikt i snabba ryck de första åren, visar undersökningen.

”Eftersom denna sauropod var omkring ett år gammal, tror vi att den var utom räckhåll för Sanejeh”, säger Jeffrey Wilson.

Dinosaurieätande ormar ingen större överraskning?

”Det är en mycket intressant upptäckt, och jag tycker att undersökningens slutsatser om att ormen möjligen åt nyfödda dinosaurier är rimliga”, säger Brad Moon, som är herpetolog vid University of Louisiana i USA och som inte deltagit i den nya undersökningen.

Brad Moon anser dock att Sanejeh kan ha lockats till dinosaurieboet av andra orsaker. Till exempel kan ormen helt enkelt ha sökt skydd eller varit på jakt efter ett annat djur, säger han.

Och även om upptäckten av en orm mitt i ett angrepp absolut är spektakulär, är den mindre överraskande i vetenskapligt avseende, anser George Zug, som är tidigare kurator för amfibier och reptiler på National Museum of Natural History i Washington D.C. i USA.

George Zug håller med om att de nya fossilen är det första beviset för dinosaurieätande ormar, men ett sådant beteende bör inte överraska någon med kännedom om nutida ormars beteendemönster, säger han.

Ormar äter inte bara däggdjur och fåglar utan även andra reptiler såsom grodor och även andra ormar, säger George Zug, som inte har deltagit i den nya undersökningen.

”Så det är inte omöjligt att de även har jagat små dinosaurier.”