Elefant tillverkar och använder verktyg

Efter en plötslig insikt kom en ung indisk elefant på en plan och genomförde den, och det placerar arten i en mer intelligent kategori, menar experter.

23 augusti 2011 av Ker Than, National Geographic News

Efter vad som liknar en plötslig insikt har en ung indisk elefant i ett zoo förvandlat en plastkub till en pall och därmed ett redskap, visar en ny undersökning.

Det lysande infallet är det första beviset för att tjockhudingar är kapabla att överväga olika sätt att lösa en uppgift, varpå de i huvudet tänker ut en effektiv plan, som till slut implementeras, säger forskare.

Ville ha frukt

Under försöket var den sju år gamla Kandula inställd på att nå några frukter, som var fästa vid en gren, som med hjälp av ett rep hölls precis utom räckhåll för elefanten. Efter att tillsynes ha funderat noga rullade den unge elefanten fram en stor plastkub under grenen och klev upp på den, så att den kunde nå frukten med snabeln – en bedrift som den de följande dagarna upprepade flera gånger, både med hjälp av kuben och med hjälp av ett traktordäck.

Ingen hade tidigare sett Kandula, som är den yngsta av elefanterna i National Zoo i Washington D.C. i USA, flytta ett föremål eller ställa sig på något för att nå andra föremål, och den kom inte fram till lösningen genom att pröva sig fram, säger Diana Reiss, som deltagit i undersökningen och studerar intelligens hos elefanter och delfiner vid City University i New York.

Endast få arter – som människor, kråkor och schimpanser – har demonstrerat spontan insikt, det vill säga förmågan att mentalt på en gång komma på lösningen på ett fysiskt problem, säger Diana Reiss.

Käpp blockerar lukten och känseln

Forskarna gav Kandula olika föremål som kunde ha använts för att nå frukten, däribland käppar, som den kunde ha hållit med snabeln och knuffat ned frukterna med.

I början undrade forskarna varför Kandula inte gjorde det, men så insåg de att det vore onaturligt för elefanter att använda käppen på det sättet.

Elefanter är kända för att använda käppar som redskap, exempelvis för att klia sig på ryggen, men inte för att leta föda. Det beror på att djuren är väldigt beroende av snabelns lukt- och känselsinne, när de letar föda. Om de håller i något med snabeln, kan de inte lika bra känna och lukta sig fram till maten, säger forskarna.

”Det motsvarar att du håller dina ögon i handen, och jag säger åt dig att plocka upp ett redskap och hämta något. Om du gjorde det, skulle du genast förlora ditt viktigaste sinne”, förklarar en annan av undersökningens upphovsmän, Preston Foerder vid City University i New York.

Elefantens ”plötsliga uppenbarelse”

Första gångerna stirrade Kandula bara på den hängande frukten och ignorerade både käppen och kuben, som fanns i närheten.

”Genom sju stycken 20 minuter långa försök fördelade på sju olika dagar försökte den inte använda ett redskap för att nå maten”, säger Diana Reiss.

”Men så fick den till slut vad som liknade en plötslig uppenbarelse, gick direkt till kuben, knuffade den rakt fram under frukten, klev upp på den och tog frukten i en enda snabb rörelse.”

”Vi vet inte vad som sker i deras huvud ... men det faktum att den gick direkt till kuben, tyder på att den hade föreställt sig [tillvägagångssättet] på förhand”, säger Diana Reiss.

Primatologen Frans de Waal håller med.

”För att gå någon annanstans och hämta ett redskap, som inte är synligt i närheten av målet, måste elefanten föreställa sig vad den behöver, och veta hur den kan nå det, gå bort från det mål som den vill nå, för att hämta redskapet och så vidare – och allt detta går långt utöver de flesta djurs normala inlärningsmönster”, säger Frans de Waal från Yerkes Primate Center vid Emory University i USA i ett mejl.

Upptäckten är ”ännu ett bevis för att elefanter är fullt i klass med andra djur med stor hjärna, när det handlar om att förstå orsak och verkan och lösa uppgifter med huvudet”, tillägger Frans de Waal, som inte har medverkat i undersökningen.

Är Kandula klokare än andra elefanter?

Två äldre elefanter testades också, men de var inte kapabla att visa upp samma kreativa tankeförmåga.

”Kanske var de inte tillräckligt angelägna att få tag i frukten, eller så hade det kanske något med ålder att göra”, säger Diana Reiss.

Om vi ska vara helt ärliga, är Kandula en ovanligt nyfiken och intelligent elefant, säger Don Moore, medförfattare till undersökningen.

”Bland de kloka elefanterna, och alla elefanter är kloka, anser vi att Kandula är en av de intelligentaste”, säger Don Moore, som är med i ledningen för djurvårdsvetenskap i National Zoo.

Don Moore hoppas att upptäckten ska bidra till att skapa uppmärksamhet kring de hotade indiska elefanternas situation.

”Undersökningar som denna kan få folk att identifiera sig mer med djuren, eftersom de liknar oss i högre grad”, säger han. ”Om vi kan känna med djuren, är vi också mer benägna att hjälpa till att skydda dem.”

Undersökningen av elefanters tankeförmåga har publicerats i nätutgåvan av tidskriften PLoS ONE.

Läs också

Kanske är du intresserad av...