Krokodiler surfar till andra öar

Nya studier visar att krokodiler kan komma från ö till ö genom att surfa med tidvattenströmmar.

11 juni 2010 av Rachel Kaufman, National Geographic News

Saltvattenkrokodiler i Stilla havet förflyttar sig mellan olika öar genom att kroppssurfa. Det visar ny forskning, som delvis inspirerats och finansierats av den framlidne ”krokodiljägaren” Steve Irwin.

Världens största nu levande reptil, saltvattenkrokodilen, finns i områden med bräckt vatten och sötvatten. I öst-västlig riktning breder de ut sig från Ostindien till Fiji, och från söder till norr omfattar de området från södra Kina till norra Australien.

Även om de finns på åtskilliga öar i hela detta område, har olika krokodilgrupper inte utvecklats till unika arter – på samma sätt som Darwins finkar utvecklades på Galápagosöarna. Det tyder på att krokodilerna på något sätt förflyttar sig från ö till ö och därmed ser till att den sammanlagda genpoolen blandas. Hittills har man dock inte med säkerhet vetat hur krokodilerna förflyttat sig, eftersom de är utmärkta kortdistanssimmare, men saknar uthållighet för långa simturer.

Krokodilsurfare väntar på rätt våg

Med hjälp och delvis ekonomiskt stöd från Steve Irwin påbörjade ett forskarlag under ledning av biologen Hamish Campbell vid University of Queensland i Australien år 2006 ett experiment som skulle lösa mysteriet. Forskarna försåg 27 krokodiler med akustiska sändare, som var ”stora som ett lillfinger”, säger en av gruppens deltagare, Craig Franklin, som är zoolog vid University of Queensland. Krokodilerna försågs även med sensorer, som kunde registrera vattnets temperatur och djup.

Därefter utrustades krokodilernas hemflod i Queensland med ”lyssningsposter”, som forskarna kunde använda för att spåra de märkta djuren.

Efter att ha samlat in data i ett år upptäckte forskarna att när krokodilerna skulle göra resor på tio kilometer eller mer, så utnyttjade de det utåtgående tidvattnet genom att rida på ytströmmar, som pressar ut vattnet mot flodmynningarna.

När strömmarna vände, klättrade krokodilerna upp på flodbankar eller låg på flodstränderna och väntade, tills förhållandena för surfning blev gynnsammare.

Forskarna tittade nu på befintliga data om krokodiler i öppet hav. Informationen visade att dessa krokodiler gjorde likadant – använde strömmar för att kroppssurfa 100 kilometer eller mer. En enda surfande krokodil färdades på 25 dagar hela 590 kilometer ned längs kusten av halvön Cape York i den övre östra delen av Australien.

Surfning vittnar om krokodilers förmåga att navigera

Det är dock fortfarande en gåta varför saltvattenkrokodiler surfar över så stora avstånd: ”Det ser inte ut att vara vandringar”, säger Craig Franklin. ”Vi har inte sett mönster som upprepar sig.”

Det är möjligt att krokodilerna förflyttar sig i sökandet efter partners eller föda – reptilerna ser ut att göra frekventa besök på små öar, där de kan äta de havssköldpaddor som kryper upp på land för att lägga ägg, säger Craig Franklin.

Oavsett vad anledningen till resorna är, visar studien att krokodilerna måste ha en imponerande navigationsförmåga, säger han.

”De flesta djur som förflyttar sig övers stora avstånd simmar bara i en riktning”, säger Craig Franklin.

”En krokodil måste däremot kunna navigera under mycket omväxlande förhållanden” – de surfar från floder till deltan och över öppet hav till olika öar – ”för att komma från punkt A till punkt B. Det är inte en rak linje, så de måste ha en mycket avancerad förmåga att navigera.”

Det förutsätter naturligtvis att krokodilerna har ett särskilt slutmål i tankarna, när de ger sig av, och det vet Craig Franklin inte med säkerhet om de har. Utifrån djurens beteende är det dock sannolikt, säger han.

”Om krokodilen ska kunna simma bara en kort sträcka, simmar den även mot strömmen. Men vid allt över tio kilometer väntar de medvetet på att strömmarna ska bli gynnsamma. Det verkar nästan som om de, innan de ger sig iväg, beslutar sig för att göra en lång simtur.”

Steve Irwin, som omkom bara några månader efter att forskarlaget inledde arbetet, skulle säkert ha uppskattat resultatet av den nya forskningen, säger Craig Franklin. Steve Irwin ”hade många frågor och ville veta mer om krokodilerna. För honom handlade det om nya upptäckter”.

Läs också

Kanske är du intresserad av...