Mänskligt avfall avslöjar romarnas liv

En jättelik ”septiktank" under den begravda vulkanstaden Herculaneum ger fingervisningar om vardagslivet i det gamla Rom, däribland föga överraskande vad romarna åt.

25 juni 2011 av James Owen, National Geographic News

De flesta skulle nog dra sig för att sticka ned näsan i flera hundra säckar med mänskliga exkrementer, men det är inte desto mindre precis vad forskare gör i Italien – med stor glädje dessutom.

Den ovanliga avfallshögen sägs ge nya inblickar i vardagslivet i det gamla romarriket.

Det bör dock påpekas att den 2000 år gamla avföringen ”inte är det minsta äcklig”, säger historikern Andrew Wallace-Hadrill, som forskar på Roms historia. ”Det är helt luktfritt. Det är precis som komposterad jord.”

Tio ton avfall

Hittills har tio ton av materialet grävts ut ur en avfallshåla under den gamla staden Herculaneum i närheten av Neapel.

Avfallshögen, som spolats ut från avlopp från bostäder och butiker, och som är den största samlingen avfall och mänskliga exkrementer från romartiden som någonsin hittats, är från omkring år 79. Det året fick vulkanen Vesuvius ett förödande utbrott, som begravde Herculaneum och dess mest berömda grannstad Pompeji.

Man har hittat tappade smycken, mynt och halvädelstenar från en butik med ädelstenar förutom kasserade hushållsartiklar som trasiga lampor och keramik, säger Andrew Wallace-Hadrill, direktör för Herculaneum Conservation Project, som administreras av Packard Humanities Institute.

Det organiska materialet, som kommer från ett kvarter med butiker och konsthantverkare, avslöjar vad en genomsnittlig romare har haft på menyn i denna kuststad. Det meddelar projektets forskare, som har samarbetat med British School at Rome och de arkeologiska myndigheterna i Neapel och Pompeji.

Fisk, fikon, fänkål

Frön, ben, bitar av musselskal och andra rester tyder på att invånarna i Herculaneum har fått en allsidig kost, som omfattade kyckling, fårkött, fisk, fikon, fänkål, oliver, sjöborrar och blötdjur.

”Det är den vanliga kosten för vanliga människor i staden”, säger Andrew Wallace-Hadrill.

”Det är en väldigt bra kost. Vilken läkare som helst skulle rekommendera den”, tillägger han.

Medan färserad sjusovare (en art i familjen sovmöss) och andra kulinariska delikatesser hos den romerska överklassen är välkända från de historiska källorna, vet man mindre om vanliga romares mat, påpekar Andrew Wallace-Hadrill.

”Det är bra att få insyn i vad de grundläggande sakerna bestod av.”

”Äcklig sörja avslöjar romarnas liv

Det stora underjordiska rummet, som är cirka 70 meter långt, 1 meter brett och 2–3 meter högt, anses ursprungligen ha varit en del av Herculaneums kloaksystem. Man har dock inte hittat någon utlopp.

”Allt äckligt från latrinerna och allt det avfall som kastats ned i sopschakten har samlats på hög och komposterats som i en septiktank”, säger Andrew Wallace-Hadrill.

Avfallet grävdes upp och siktades genom gradvis finare siktar av en grupp ledd av Mark Robinson från University of Oxford.

Den första siktningen fångade större föremål som keramik och ben. Den andra fångade mindre föremål som nötter och frön.

”På så sätt kan man i etapper, bit för bit, samla in mer och mer information”, säger Andrew Wallace-Hadrill.

Kommande mikroskopundersökningar av prover av den gamla romerska avföringen kan kanske avslöja sjukdomar som infektioner med bakterier eller parasiter, säger han.

Hittills har bara 70 av de 774 säckarna med mänskligt avfall, som forskare har samlat in de senaste tio åren, undersökts.

”Om man skulle studera varje detalj i det hela”, säger han, ”skulle det ta ett helt liv.”

Läs också

Kanske är du intresserad av...