Märklig rektangulär galax upptäckt

En avlägsen dvärggalax är formad som en ”smaragdslipad” ädelsten, säger astronomer, som har upptäckt det besynnerliga himlafenomenet på nya bilder.

23 mars 2012 av Rachel Kaufman, National Geographic News

Det finns inte bara diamanter i rymden, vissa av ädelstenarna har till och med ”smaragdslipning”, säger astronomer, som har upptäckt en ovanlig, rektangulär galax.

Den kosmiska avvikaren, som har fått namnet LEDA 074886, är en dvärggalax 70 miljoner ljusår bort i stjärnbilden Eridanus eller Floden.

Ovanlig galax

De flesta galaxer har en av tre former: en skiva med spiralarmar (som Vintergatan), en oval ellipsoid eller en oregelbunden, ojämn klump.

Den nya galaxen är däremot en anmärkningsvärt symmetrisk rektangel, som påminner om en smaragdslipad juvel.

Astronomen Alister Graham, som är docent vid Swinburne University of Technology i Australien, var en av de första som upptäckte den besynnerliga galaxen på en bild tagen med Subaru-teleskopet i Hawaii i samband med ett helt annat projekt.

Första gången Alister Graham såg den lådformade galaxen, ”trodde jag att det var ett fel”, säger han. ”Men sedan kunde jag inte sluta le.”

I själva verket en cylinder?

Den smaragdformade dvärgen upptäcktes i utkanten av en betydligt större, elliptisk galax, som heter NGC 1407.

Den mindre och ljussvagare galaxen har 50 gånger färre stjärnor än Vintergatan, och det är en del av förklaringen till att det har tagit så lång tid att upptäcka den märkliga himlakroppen.

Alister Graham och hans kollegor anser att galaxen i själva verket har formen av en kort cylinder – ”som en behållare till cd-skivor”, när man ser den från sidan.

Galaxen har förmodligen bildats genom en sammansmältning av två spiralgalaxer, vars axlar har pekat i motsatt riktning mot varandra.

När de båda galaxerna kolliderade kom axeln i dem att bilda ”hörnen” av LEDA 074886, anser astronomerna.

Hybridmöte mellan galaxer

En utbredd teori går ut på att galaxer växer genom sammansmältning, oftast när större galaxer slukar sina mindre ledsagare. Vintergatan visar faktiskt tecken på att nyligen ha ”ätit” en av sina dvärgledsagare.

Den rektangulära galaxen är dock något av ett blandningsfall, eftersom den visar tecken på två kända former av galaxsammansmältning.

Elliptiska galaxer saknar för det mesta ingredienserna för att bilda nya stjärnor, och datorsimuleringar visar att när två ellipsoider smälter samman, så bildar galaxerna liknande, om än mindre väldefinierade lådformer och har lite sjärnbildande aktivitet.

Till skillnad från detta visar modellerna att galaxer med stora mängder stjärnbildande gaser inte blir rektangulära efter en sammansmältning och dessutom fortsätter att bilda nya stjärnor.

Subaru-bilden avslöjar emellertid att LEDA 074886 både har en geometriskt formad kontur och en inre skiva, där det bildas stjärnor. Den ovanliga dvärggalaxen kan därför kanske hjälpa astronomer att ta fram modeller för mer komplexa former av galaxsammansmältningar.

Ben Moore, som är teoretisk fysiker vid universitetet i Zürich och en av upphovsmännen till undersökningen, har redan planer på att simulera bildningen av LEDA 074886 på en superdator senare i år.

Dessa simuleringar kan exempelvis bidra till att fastslå hur länge galaxen kommer att bevara sin lådform, säger Alister Graham.

I rymden varar diamanter inte för evigt: såvida inte LEDA 074886 smälter samman med en annan perfekt formad galax, kan den mista sina väldefinierade hörn inom en miljard år.

Den smaragdslipade galaxen beskrevs förra veckan på internet på arXiv.org och har godkänts för publicering i tidskriften Astrophysical Journal.

Läs också

Kanske är du intresserad av...